Scandalo del sangue contaminato: 3.000 morti e 30.000 infettati, Bayer sotto accusa

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Da German Foreign Policy

La scorsa settimana è stato pubblicato un rapporto investigativo che ha rivelato una verità sconvolgente: prodotti a base di plasma sanguigno contaminato, tra cui quelli del colosso farmaceutico tedesco Bayer, hanno causato la morte di circa 3.000 persone nel Regno Unito. Inoltre, circa 30.000 persone, per lo più emofiliaci dipendenti da farmaci per la coagulazione del sangue, sono state infettate da HIV o epatite C.

Il rapporto evidenzia che questi decessi erano evitabili e lancia pesanti accuse contro il sistema sanitario e i politici responsabili. Tuttavia, risparmia critiche all’industria farmaceutica, nonostante documenti interni dimostrino che Bayer e altre aziende fossero a conoscenza dei rischi di trasmissione. Per motivi di profitto, hanno a lungo resistito all’adozione di nuovi metodi di inattivazione dei virus. Quando Stati Uniti e numerosi paesi europei resero obbligatoria la trattazione termica dei prodotti ematici, le aziende esportarono le loro scorte obsolete in Asia e America Latina. Le vittime chiedono una scusa ufficiale; iniziative critiche verso i gruppi farmaceutici chiedono una partecipazione ai risarcimenti di circa undici miliardi di euro promessi da Londra.

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3.000 morti: un bilancio devastante

Nel Regno Unito, tra il 1970 e la fine degli anni ’90, circa 3.000 persone sono morte a causa di prodotti a base di plasma contaminato come il Koate, prodotto da Bayer, o altri prodotti di diverse aziende. Più di 30.000 persone, per lo più emofiliaci, sono state infettate da HIV o epatite C. Questo è quanto emerge da un rapporto presentato recentemente dall’ex giudice Brian Langstaff.

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“Devo riferire che questo poteva essere evitato in gran parte, se non completamente,” ha dichiarato Langstaff durante la presentazione dell’Infected Blood Inquiry, un documento di oltre 2.500 pagine.

Ha accusato esplicitamente “coloro che avevano la responsabilità“: “i medici, le banche del sangue e vari governi successivi.” Al contrario, ha risparmiato le aziende farmaceutiche dalla sua critica. Così, giornali come The Guardian hanno denunciato “l’avidità delle aziende farmaceutiche” e parlato di “omicidio aziendale.”

Una “situazione tragica”: la risposta di Bayer

In una recente dichiarazione, Bayer ha espresso il suo rammarico per le vittime.

“Bayer deplora profondamente che si sia verificata questa tragica situazione e che terapie sviluppate dalle sue filiali e prescritte dai medici per salvare vite o renderle più sopportabili abbiano causato tanto dolore,” ha dichiarato l’azienda di Leverkusen.

La coordinamento di BAYER-Gefahren, critico verso il gruppo, non accetta questa posizione. “Bayer & Co. hanno venduto consapevolmente preparati sanguigni contaminati da virus,” afferma l’iniziativa. Secondo l’organizzazione, il numero di decessi a livello globale ammonta a decine di migliaia.

Bayer sapeva: le prove dei rischi noti

La filiale statunitense di Bayer, Cutter, aveva una posizione dominante nel mercato dei preparati per la coagulazione destinati agli emofiliaci. Il sangue per questi prodotti proveniva principalmente da gruppi a rischio come detenuti, prostitute e tossicodipendenti. Già alla fine del 1982 l’azienda era consapevole dei pericoli associati.

“Ci sono prove chiare che suggeriscono che l’AIDS viene trasmesso attraverso i prodotti a base di plasma,” si legge in un documento interno dell’azienda.

Anche alcuni dipendenti avevano chiesto misure, come indicato in un memo al capo di Cutter, Jack Ryan, citato nell’Infected Blood Inquiry nel capitolo “La conoscenza del rischio AIDS”. Un dipendente insisteva per includere avvertenze appropriate nei fogli illustrativi.

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Ritardi e minimizzazioni: la strategia di Cutter

La direzione non ha risposto a questi appelli. Quando è emerso un metodo per uccidere i virus mediante trattamento termico, l’azienda, insieme ad altre, ha fatto di tutto per ritardarne l’approvazione il più possibile, temendo di rimanere con scorte invendute di preparati a base di fattore VIII. Inoltre, Cutter era riluttante ad affrontare i costi iniziali per la ristrutturazione della produzione: essendo vincolata a contratti di fornitura a lungo termine a prezzi fissi, questo avrebbe ridotto i suoi margini di profitto. Di conseguenza, l’azienda ha avviato una vasta campagna di disinformazione.

“L’AIDS ha suscitato reazioni irrazionali in alcuni paesi,” scriveva Cutter in una lettera ai fornitori di Francia e altri 20 paesi, parlando di “speculazioni infondate secondo cui la sindrome potrebbe essere trasmessa da alcuni prodotti sanguigni.”

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Asia e America Latina: mercati di scarto

Dall’estate del 1984, Cutter dovette cedere all’inevitabile. Sempre più paesi industrializzati occidentali resero obbligatoria la procedura di trattamento termico. Per i dirigenti si pose quindi il problema dello smaltimento.

“Abbiamo ancora enormi quantità di scorte non trattate termicamente,” si legge in una comunicazione della direzione, che decise di “monitorare i mercati internazionali per determinare se più di quel prodotto poteva essere venduto.”

E così fu: entro la fine dell’anno, la filiale di Bayer aveva già spedito 400.000 unità di vecchi preparati a base di fattore VIII in Asia orientale e altre 300.000 in Argentina. In totale, esportò 25 milioni di unità per un valore di quattro milioni di dollari, principalmente in Asia e America Latina.

Bayer trae profitto: una questione di etica

Nemmeno quando il Ministero della Salute di Hong Kong convocò il direttore delle vendite di Cutter a causa delle crescenti pressioni dei pazienti e dell’attenzione mediatica sul tema, i dirigenti cambiarono atteggiamento. La loro unica reazione fu:

“Abbiamo procurato ai medici universitari 350 flaconi del nuovo Koate trattato termicamente per quei pazienti che lamentavano più fortemente.”

In Giappone, l’azienda farmaceutica arrivò persino a ritardare l’approvazione del Koate HT trattato termicamente, per vendere quanto più possibile dei vecchi lotti. Un dipendente di Cutter espresse tardivo rimorso al giornalista Egmont R. Koch:

“Penso di aver commesso degli errori. Penso che avrei potuto fare le cose meglio. E penso che, date le circostanze e vedendo le conseguenze, sono contento di poter parlare ora.”

Il Regno Unito Paga: Le conseguenze politiche

Per ora, Bayer e gli altri produttori non devono temere conseguenze nel Regno Unito. La responsabilità per lo scandalo del sangue è ricaduta su altri. Il Primo Ministro Rishi Sunak ha parlato alla Camera dei Comuni di un “giorno di vergogna per lo Stato britannico” e si è ufficialmente scusato con le vittime e i loro familiari. Gli appelli delle vittime affinché le aziende coinvolte si scusino, invece, sono rimasti inascoltati.

Il governo ha nominato nella commissione incaricata di fornire consigli sulle indennità Jonathan Montgomery, un uomo che fino all’ottobre 2023 faceva parte del comitato di bioetica di Bayer. Le organizzazioni degli emofiliaci hanno reagito con sgomento.

“Notiamo con preoccupazione le connessioni del Professor Montgomery con l’azienda farmaceutica Bayer,” dichiara la Haemophilia Society: “Nessun esperto con legami diretti con una delle aziende responsabili della produzione di prodotti sanguigni contaminati otterrà mai la fiducia delle vittime.”

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Undici miliardi di euro di risarcimenti: una richiesta di giustizia

Lo Stato britannico ha previsto risarcimenti per undici miliardi di euro. Le vittime o i loro familiari hanno già ricevuto acconti di 115.000 euro ciascuno. La Coordination gegen BAYER-Gefahren chiede che Bayer contribuisca ai risarcimenti.

“Il gruppo Bayer ha letteralmente fatto profitti sulla pelle delle persone. Deve quindi assumersi la responsabilità. Non è accettabile che siano solo i contribuenti britannici a farsi carico degli indennizzi promessi dal governo dopo la pubblicazione del rapporto finale,” ha dichiarato l’organizzazione.

Negli Stati Uniti, le vittime avevano già ottenuto nel 1997 risarcimenti da Bayer, Alpha, Armour e Baxter. L’accordo con i 6.200 querelanti costò alle aziende 600 milioni di dollari, di cui 290 milioni a carico del gruppo di Leverkusen.

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